Tardígrados: Abriendo líneas de investigación en vitrificación para enfermos terminales y misiones tripuladas de larga duración.

¡Los científicos finalmente descubren por qué el “oso de agua” es casi indestructible!

El tardígrado, también conocido como el oso de agua, es una criatura extraña y microscópica que parece sacada de una escena de pesadilla de Disney: extraña pero no particularmente amenazante. La criatura regordeta, de ocho patas es lo menos parecido a un organismo indestructible.

Sin embargo, los osos de agua pueden soportar incluso el vacío del espacio. Los tardígrados han sido congelados, hervidos, expuestos a dosis extremas de radiación y aún así sobreviven. Cómo lo consiguen ha sido un misterio para la ciencia, hasta ahora.

Al ser una criatura acuática, los científicos examinaron primero cómo sobrevivìa a la desecación . Cuando detecta un período seco que se aproxima, la criatura lleva la cabeza y las extremidades al exoesqueleto y se convierte en una pequeña bola. Permanecerá así, inmóvil, hasta que se reintroduzca en el agua.

Es esta increíble habilidad lo que despertó el interés de Thomas Boothby. Es investigador en la Universidad de Carolina del Norte, Boothby afirmó en el The New York Times: “Pueden permanecer así en estado seco durante años, incluso décadas, y cuando los vuelves a poner en el agua, reviven en cuestión de horas”. Después de eso, “Están corriendo de nuevo, comienzan a comer y se reproducen como si nada hubiera pasado “.

Cuando comienza la desecación , se activa un proceso conocido como vitrificación. Boothby dijo: “El vidrio está recubriendo las moléculas dentro de las células tardígradas, manteniéndolas intactas”. A partir de ahí, entra en una especie de estasis hasta que detecta el agua. Cuando eso ocurre, la proteína se disuelve en el líquido y se reactiva el tardígrado.

Podría haber algunos usos prácticos para este descubrimiento. Por ejemplo, en medicina, las vacunas a menudo requieren refrigeración. Pero en el mundo en desarrollo, no siempre está disponible, lo que dificulta la entrega de vacunas a comunidades rurales vulnerables.

El Dr. Boothby cree que podemos usar la técnica del oso de agua para clasificar las vacunas o medicamentos congelados, para un fácil almacenamiento y transporte. ¿Qué hay de poner a los humanos en estasis para viajes espaciales o cuando tienen enfermedades terminales, a la espera de una cura? Todavía los científicos tienen años de investigación por delante.